«El misterioso pasado genético de Ötzi, el 'hombre de los hielos'»

Un grupo de científicos italianos y británicos, que secuenciaron su ADN mitocondrial revelaron que Otzi tiene un linaje extremadamente raro o extinto en la actualidad.

30 Octubre 2008.- Al "hombre de los hielos", la momia de 5.300 años de antigüedad descubierta en 1991 en los Alpes italianos, no le quedan ya descendientes en nuestros días, según sugiere un estudio publicado hoy por la revista científica "Current Biology".

Investigadores italianos y británicos han secuenciado el genoma mitocondrial (mtADN) completo de ese hombre prehistórico, también conocido como Oetzi por la región donde fue encontrado, y han descubierto que pertenece a un linaje genético que o bien es muy raro o directamente se ha extinguido.

Los expertos, de las universidades de Camerino (Italia) y Leeds (Inglaterra), han generado el mtADN completo más antiguo hasta la fecha de un homo sapiens y sus resultados rebaten las conclusiones de una investigación hecha en 1994 sobre una secuencia pequeña del ADN mitocondrial de Oetzi, que sugería que aún podrían quedar en Europa parientes suyos.

Los cambios surgen sólo gradualmente en el ADN mitocondrial cuando éste se transmite de generación a generación", explicó en un comunicado el catedrático Martin Richards, de la Universidad de Leeds, y uno de los autores del estudio.

Esto se debe a que el mtADN, el material genético de las mitocondrias -orgánulos que generan energía para la célula- no se recombina, es decir, que los cambios que haya podido experimentar se deben a mutaciones a lo largo de numerosas generaciones.

Esa circunstancia permite rastrear de forma efectiva los ancestros en la línea femenina -ya que el mtADN se hereda por vía materna- a través de miles de años, así como examinar las relaciones evolutivas en poblaciones humanas, añadió Richards.

Los investigadores utilizaron nuevas tecnologías para secuenciar el ADN mitocondrial de Oetzi y compararlo con un haplogrupo -grupos que comparten una secuencia ancestral de ADN- actual.

El "hombre de los hielos" pertenecía a una rama del haplogrupo K1 que aún es común hoy en día en Europa, pero casi todos los especímenes actuales de ese grupo de los que se han tomado muestras pertenecen a tres sublinajes concretos, mientras que el linaje de Oetzi era completamente distinto.

"Nuestro análisis confirma que Oetzi pertenecía a un linaje no identificado de K1 que no se ha visto hasta la fecha en poblaciones europeas modernas". "Nuestra investigación sugiere que el linaje de Oetzi puede haberse extinguido", concluye Richards.

Destacó cómo la frecuencia de los linajes genéticos tiende a cambiar a lo largo del tiempo, debido a variaciones al azar en el número de hijos que la gente tiene, y como resultado algunas variantes se extinguen.

La única forma de tener una certeza absoluta de esa extinción sería, a juicio del experto británico, muestreando de forma intensa los valles alpinos donde nació Oetzi.

+ Más información (dossier de prensa):

ELMUNDO.es: "'El hombre de los hielos' perteneció a un grupo genético de 'Homo sapiens' que se extinguió"
Swissinfo.ch: "Ötzi" no tendría descendientes vivos, según un estudio"
IBLNews.com: "Al "hombre de los hielos" no le quedan ya descendientes, según un estudio"
EuropaPress.es: "Es improbable que el hombre de los hielos del Tirol tenga familiares en la actualidad"
Público.es: "Detectives tras la pista de los genes perdidos"

+ En inglés:

Reuters UK: "Ancient iceman probably has no modern relatives"
National Geographic News: "Iceman May Have No Living Relatives"
Science News: "The Iceman's mysterious genetic past "
Science Daily: "Ancient Mummy, The Tyrolean Iceman, Has No Modern Children"
AFP: "No modern-day relatives for Alps mummy, says 'Iceman' study"
The Washington Post: "'Iceman' Mummy Has No Modern Kin"
Daily Mail: "Scientists believe 5,300-year-old mummified 'ice man' belonged to unknown branch of human family tree"

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